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群聯與AMD合作敲開美國生意大門,成功打入Xbox供應鏈

2020-12-01
作者: 林苑卿

▲群聯董座潘健成靠著E19T,讓群聯成為熱門的Xbox概念股,今年股價與獲利同樣可期。(圖/吳尚哲攝)

11月10日,微軟發布新1代遊戲機Xbox Series X(光碟版)和Series S(數位版),當天銷量15.5萬台,刷新上1代Xbox One的銷售紀錄;其中Xbox Series X早已銷售一空,隨後Xbox Series S也售罄。微軟聲稱,Xbox Series X/S的聯合發行銷售量已創下歷史新高紀錄;此外,預計Xbox Series X/S供貨緊縮的態勢,恐怕要到2021年第2季才可望獲得紓解。

AMD遭算計 意外尋求群聯助陣

微軟的遊戲機熱賣,影響遠在另一頭的台灣,位於苗栗縣的群聯電子總部生產第4代PCI Express(簡稱PCIe)規格的SSD(固態硬碟)控制晶片PS5019-E19T(簡稱E19T)產線,也正在馬不停蹄地趕工中。

這是群聯獨家供應給Xbox Series X/S外接擴充儲存裝置的SSD控制晶片;這顆晶片也提供Xbox Series X/S內嵌主機使用,由群聯與一家美國晶片商分食這筆Xbox大訂單。

受惠於新晶片銷售暢旺,群聯今年前3季每股盈餘高達24.94元,年增率達49.3%,超越2019年整年的每股盈餘。群聯股價也從9月底的264.5元,一路飆漲至321元,短短不到兩個月內,漲幅就達21.3%。「最近我們被很多潛在生意追著跑!」群聯董事長潘健成接受《財訊》專訪時,言談中流露出揚眉吐氣之感。

曾經,群聯被同業笑稱只會做進入門檻低的消費性NAND Flash(串聯式快閃記憶體)控制器;直到出現了一個機會,群聯團隊幫助AMD(超微)解決了「燃眉之急」,給了向外界證明自己硬實力的機會,從此也打開群聯在美國的生意之門。

2018年,英特爾原本公布新1代整合CPU(中央處理器)、GPU(繪圖處理器)及主機板的晶片組產品藍圖,不會支援第4代PCIe規格,直接從第3代PCIe跳到第5代規格。由於英特爾在全球CPU市占率高達約8成,在英特爾登高一呼之下,SSD控制晶片廠商也著手展開支援第5代PCIe規格的產品研發,不再投入資源開發支援第4代PCIe規格的方案。

英特爾一個動作,卻讓已經把支援第4代PCIe規格的CPU、GPU送交台積電7奈米製程投產的AMD孤立無援,於是主動找上群聯合作。

2018年8月,AMD高層邀請潘健成在美國總部碰面,提出希望群聯開發支援第4代PCIe規格的SSD控制晶片與模組,還提出一個幾乎是不可能的任務─要群聯團隊在4個月內從無到有開發1款支援第4代PCIe規格的SSD模組,讓AMD可以在2019年1月的CES(國際消費性電子展)上,展示完整的支援第4代PCIe規格產品方案,向外界證明AMD進軍第4代PCIe規格市場的決心。

群聯半年完成救援 揚名美國市場

然而,光是一顆SSD控制晶片從無到有就需要4個月的時間,更何況是提供在印刷電路板(PCB)上已經組裝好SSD控制晶片、SSD的模組。

為了抓住這次可以與AMD合作的機會,群聯團隊憑著一股不能失敗的拚勁,如期在4個月內開發出一款SSD儲存模組給AMD,讓AMD大感驚豔,決定乘勝追擊,再向群聯提出要在7月之前,備貨20萬套支援第4代PCIe規格的SSD控制晶片與模組,讓想要加入第4代PCIe規格生態系統的SSD品牌商如技嘉、海盜船等,可以在7月於市面上推出支援第4代PCIe規格的產品,加快壯大第4代PCIe規格生態圈。短短6個月內,群聯又再一次完成艱難的任務。

群聯打下這漂亮的一仗,不僅讓英特爾重新回防,推出支援第4代PCIe規格的晶片組Tiger Lake,更讓群聯從此在美國市場名氣大開,包含微軟在內的美國品牌大廠都相繼主動登門尋求合作。

由於Xbox Series X/S內部採用的就是AMD以台積電7奈米製程打造的客製化處理器,支援第4代PCIe規格,因此微軟也主動找上群聯合作。無論在外接式儲存裝置,或內嵌主機,均導入群聯開發的E19T,以更完整地實現第4代PCIe更高速的效能,提供遊戲玩家更高清的畫質與遊戲畫面流暢度。這是群聯首度打入Xbox供應鏈,也讓外界對群聯的未來有更多想像的空間。

微軟主動尋求合作 看中晶片效能

「群聯可以獲得愈來愈多國際品牌大廠青睞,靠的是超過1500位工程師,以及群聯超過20年以上的開發經驗。」潘健成肯定地說。現今群聯堪稱是全球NAND Flash控制晶片與儲存方案最大獨立開發廠商(SSD是以NAND Flash為記憶體的儲存裝置),而且2020年研發費用持續增長,占營收達12%。

如今,群聯已用深厚的技術底蘊一次次對外界證明,群聯不是只會做低階的消費性NAND Flash控制晶片與儲存模組,也可以進軍更高階的晶片組和遊戲市場。產業局勢已然翻轉,現在群聯在支援第4代PCIe規格的SSD控制晶片量產經驗,還領先同業逾1年的時間,競爭實力早已不可同日可語。

展望未來,潘健成也樂觀地說:「第4季不會太差,因為記憶體市場需求回溫再加上遊戲需求上升;2021年偏樂觀,預計會有明顯成長。」隨著群聯的遊戲機題材發酵,未來是否能如預期帶動可觀的獲利效益,已成為市場關注的焦點。

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