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獨家直擊》全球最大的太空衛星展 2萬顆衛星翻轉全球通訊市場!

2020-03-31
作者: 林宗輝

▲(圖/取自Starlink 官網)

馬斯克非常看好 未來低軌通訊衛星的商機

當武漢肺炎肆虐全球造成疫情日趨險峻,各國紛紛取消重要會展之際,全球規模最大的Satellite 2020太空衛星展不僅照常舉行,本刊採訪團隊更在現場獨家直擊,超過上千名觀眾們,就算擔心疫情而減少參訪其他攤位,也一定要等待某位重量級人士的演說,而且一等就是半個小時。

到底是誰有這麼大的魅力,讓大家無懼疫情也要聽他說話?答案是Space X執行長─伊隆.馬斯克(Elon Musk)。

除了馬斯克的演說,作為全球最大的太空與衛星展,在華府舉辦的Satellite一直都扮演著全球衛星產業的領頭羊,不只揭露最新的衛星技術,也宣示太空商機發展方向。

▲馬斯克非常看好未來低軌通訊衛星的商機。(圖/達志)

全球衛星產業盛會 Satellite揭示未來太空商機方向

本刊直擊,馬斯克在演說的大會堂中,擠滿了上千名聽眾,沒有什麼阻擋得了粉絲們前來一睹馬斯克的風采,就算是武漢肺炎病毒也是一樣,即使馬斯克足足遲到了將近半個小時,也沒有任何群眾鼓譟,大家都心甘情願的等待這位科技搖滾巨星的到來。

關鍵在於,今年會展上最大的關注亮點,就是低軌衛星的應用;而近年來全力推動低軌衛星、一手催生Starlink計畫的馬斯克現身會場,自然成為會展上的重頭戲。大家都很好奇,低軌衛星將會為通訊市場帶來哪些革命性的影響?

什麼是低軌衛星?簡單來說,就是高度在100~2000公里的衛星。根據馬斯克的構想,Starlink計畫將利用數萬顆低軌道通訊衛星,在天上串起巨大網路,然後透過在地球各地架設類似基地台的接收站,接收來自衛星的網路寬頻訊號,再發送到各個通訊載具如手機,提供通訊網路服務。

▲Satellite 2020衛星展。(圖/林宗輝攝)

聚焦低軌衛星 未來5年將有2萬顆進入太空

相較於傳統光纖網路存在牽線與線路維護問題,衛星接收的接收站可以設置在任何地方,打破地形、地貌的限制,服務範圍更無遠弗屆。簡單來說,未來低軌衛星將取代現有的光纖骨幹架構。

雖然馬斯克強調,目前Starlink仍偏向與傳統電信業者合作,優先補足傳統光纖骨幹覆蓋的不足。畢竟,地面接收站的建設仍需要時間,從地面接收站到手機這端,還是需要走傳統的手機網路,也就是走4G、5G或未來的6G等通訊協定。

但市場認為,未來技術成熟後,讓更多5G或6G的骨幹網路改走Starlink,是極有可能的事。

馬斯克為什麼要發展低軌衛星通訊?根據Internet World Stats統計,截至2017年6月,全球仍有近半的人口無法連上網際網路,面對如此廣闊市場,近年來波音、空中巴士、亞馬遜、谷歌、臉書、SpaceX等高科技企業紛紛投資低軌衛星通訊領域,目標是實現全球網際網路覆蓋,若這些方案得以實施,未來5年內將有超過兩萬顆低軌衛星進入太空。這也意味著未來市場的巨大商機。根據摩根士丹利在2017年發表報告,推估2040年太空產業將成長至1.1兆美元的規模,相較起現在約3000億美元的規模,足足大了近4倍。

美林在同年也發表了對太空產業的看法與預估模型,預估產值在2050年更將達到3兆美元;至於瑞銀在2019年底的最新預估,則是認為2030年可達7000億美元的規模。

市場成長力驚人 低軌通訊衛星產值將達4000億美元

3家預估的數字雖然有不小落差,但有個共通點:未來低軌通訊衛星的產值成長曲線將非常驚人。其中,摩根士丹利預估,2040年時,光是低軌通訊衛星相關產值,就將達到4000億美元,是帶動整體太空產業產值成長最重要的關鍵。

本刊直擊Satellite活動,發現目前美國發展的低軌通訊衛星主要以SpaceX為核心。例如,谷歌在論壇中主持了1個移動衛星協會的午餐會議,未來的低軌衛星計畫就將與SpaceX合作;而美國聯邦航空管理局找來SpaceX共同討論未來太空政策的制定,以及軌道垃圾的處理,希望通過有效的資料共享,來減輕軌道碎片對太空活動的影響。

畢竟,SpaceX的Starlink最積極的低軌衛星布建計畫。馬斯克預估今年就可以開始有限度的服務,完整規格網路速度與全球服務,則要等到1萬兩千顆衛星全部發射完畢。

馬斯克的盤算 SpaceX瞄準每年300億美元商機

目前SpaceX一次的火箭發射可以搭載60顆衛星,若以2020年發射24次來估算,要建構完整網路,大概需要花10年的時間。這讓不少人懷疑,可能會來不及在時限內完成。

但馬斯克已在研發更大型的火箭,其中1款實驗中的型號可一次運載550噸的重量上太空,其運量是現有Falcon 9火箭(目前能載運60顆衛星,約等同於23噸)的20倍以上,該款火箭預計在今年試射;若能順利取代Falcon 9,理論上,1年就可以載運超過3萬顆衛星上軌道。

當然,馬斯克花這麼大的工夫,不是只為了一般的通訊服務上。事實上,作為取代光纖的骨幹網路,Starlink有其龐大的商機存在。其優於光纖網路的頻寬或者是超低延遲優勢,都是Starlink在商業或軍事應用極為重要的原因之一。

舉例來說,很多股票交易機構都會利用所謂的高頻交易來賺取利差,這是利用網路先天的不對稱與延遲問題賺錢的1種方式,高頻交易機構多半會自己興建光纖網路,和交易中心最近的網路節點連線,但低軌衛星網路的延遲更低,更適合這類交易行為的發展。

而在軍事應用方面,美軍已與Starlink進行早期的衛星網路試驗,美國軍方可能會以客製化的衛星設計為主,而不會與商用衛星網路混用,這方面的業務合作目前也正進行中。

根據馬斯克自己的說法,服務正式開通後,預估1年可為SpaceX帶來300億美元的收入。對Starlink來說,不論是高頻交易或者是軍事需求,都是高附加價值的客製化服務,隨著提供的服務項目愈來愈多元化與專業化,也意味著馬斯克現在的巨大投資,未來更有回收的機會。

隨著「低軌衛星通訊時代」來臨,遠在另一端的台灣早已悄悄動了起來。今年受到疫情影響,展場上幾乎看不到中國人,中國廠商也紛紛撤展,但現場卻出現另一群亞洲人積極穿梭會場,領隊的正是台灣太空中心。

台美合作關鍵產業 台灣太空中心帶領業者拓商機

要怎麼讓美國再次偉大?答案或許就在太空!而遠在地球另一端的台灣,在美台關係大幅升溫的同時,是否也能在這股重要趨勢中扮演要角?看完Satellite 2020衛星大展後,發現這個答案已經呼之欲出。

台灣太空中心自成立以來,第1次帶著廣碩、中衛、芳興以及創宇航太等台灣廠商出席。太空中心余憲政副主任接受《財訊》採訪時指出,地面設備占整個太空產業產值超過9成,是台灣產業的新機會。

首先,台灣在高科技半導體與精密金屬加工等產業,本來就有著極為強大製造優勢;再者,台美在軍事與高科技產業的緊密合作更將延伸至太空產業,台灣可以推動從衛星、火箭,到自有整機地面設備產品的研發能量,不會再單純重複扮演零組件代工的角色,而是真正進入市場,並在全球系統中占有一席之地。

▲台灣國家太空中心首次參加Satellite 2020衛星展。(圖/林宗輝攝)

就在Satellite會場附近,華府智庫「全球台灣研究中心」舉辦了1場小型論壇,美方專家一致肯定台灣在整個太空產業鏈或技術核心方面的研發能量,可推動與美國官方或民間進一步合作的機會,但台灣需要在太空政策提出更積極的作法。

波多馬克政策研究學會(Potomac Institute for Policy Studies)副董事長戈爾表示,美國在2018年提出的《國家太空戰略》中提到,美方會以雙邊、多邊互動來達成人類探索太空的目標,登陸月球、火星計畫也都會引進更多盟友的技術資源來達成;台灣也是國際社會中極為先進的科學經濟體,透過雙方的合作,可為各自的國家產業規畫帶來好處。

目前台灣政府已經推動3期國家太空計畫,太空中心指出,台灣產業已經具備供應低軌通訊衛星零組件以及地面站設備的能力,未來接近4000億美元的低軌通訊衛星市場規模,台灣將有機會站到第1線成為關鍵角色。

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