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賽靈思亮出翻轉運算市場的決勝武器

2019-12-31
作者: 林宗輝

▲維克多認為FPGA的未來應用潛力極大。(圖/攝影組,以下同)

賽靈思(Xilinx)是全球最大的FPGA晶片公司,這家公司的動向,不止涉及美中之間的科技角力,更關係到未來人工智慧產業的發展。

12月5日,賽靈思執行長維克多(Victor Peng),在北京接受《財訊》雙週刊記者專訪,第1手解讀賽靈思在美中貿易戰的大背景下,如何繼續成長。他認為,FPGA將逐漸成為CPU(中央處理器)、GPU(圖形處理器)之外的「第3勢力」。

FPGA的中文名字有點繞口,叫作現場可程式化邏輯閘陣列,簡單來說,一般的晶片,生產後就無法再改變原本設定的功能,但FPGA卻不一樣,只要灌進新的軟體,就能實現完全不一樣的工作。

穿越貿易戰逆風 營收獲利同步成長

因為這個特性,NASA(美國太空總署)登陸火星的太空船,都搭載賽靈思的晶片,只要遠端傳送新的程式碼,就能讓登陸艇執行不同的新任務,他們的晶片也被廣泛用在各家生產5G基地台裡,因為全球各地使用不同頻段的無線電波做行動通訊,只要裝上賽靈思的晶片,就能在不更換硬體的情況下,讓基地台自動調度複雜的無線電波收發工作。

賽靈思的產品在5G產業擁有重要地位,因此,今年當美國政府管制對華為出口,賽靈思因此受到影響,維克多在10月底的法說會上坦言,2019年上半年,賽靈思和華為的交易金額高達5000萬美元,但在美國政府管制出口之後,賽靈思向美國商務部申請出貨給華為,統統都被打回票。換句話說,今年下半年,華為對賽靈思的營收貢獻,一夕之間降為零!(延伸閱讀:股價兩日狂飆24% 台積電全力扶植的狠角色》美商賽靈思會是下一個nVIDIA嗎?

雖然地緣政治逆風不斷,少了華為這個大客戶,但今年10月,賽靈思仍交出營收和淨利雙雙成長的成績單,這一季,賽靈思營收較去年同期成長12%,達8.3億美元,淨利較去年同期成長5%,達2.2億美元。這一次專訪中,維克多親自說明賽靈思的成長戰略。

「我認為未來DCG(資料中心部門)對我們有很大的貢獻」,維克多解釋,過去賽靈思的業務主要來自通訊,但最新一季財報顯示,資料中心帶進的營收,較前一季大成長92%,年增近3成!維克多認為,保持這種成長幅度,10年後營收規模應可和通訊業務平起平坐。

看好資料中心成長力道 瞄準ASIC大市場

中國的大型網路公司,如阿里巴巴、騰訊、百度,都是賽靈思的大客戶,從賽靈思的財報數據觀察,即使沒有華為帶進的營收,包括中國市場在內的亞洲區營收比重仍不斷成長,最新一季已經達到51%。

他也看到,這些雲端服務公司的需求變了!如果把雲端資料中心比作1台大型電腦,為了提供更高效的服務,這台電腦裡裝的晶片,逐漸從CPU、GPU變成以FPGA為主的運算架構,利用其可用軟體重新定義硬體的特性,再次提升資料中心的效率。比如說同1批基於FPGA的伺服器,白天可用來加速人工智慧服務,晚上可用來進行網路影音的傳輸與轉碼加速服務,只要線上更換執行的軟體即可。

資料中心只是開始,維克多的最終目標是要把FPGA從配角變成主角,像英特爾的處理器與nVidia(輝達)的GPU一樣,成為半導體市場的核心。

過去,FPGA因為價格昂貴,且軟體開發難度高,限制了應用的擴大與銷售的規模,FPGA多半也被用來當作開發驗證的平台,而不是最終方案。如果發現有大量需求,廠商就會設計成專用的ASIC(特殊應用積體電路),ASIC和FPGA的關係,就像大量生產的成衣和服裝店裡賣的訂製西裝。但維克多卻認為,隨著軟體的改善,FPGA有機會可以取代現有的邊緣AI運算環境,包括整合專有加速處理架構的MCU架構。

▲維克多展示最新的資料中心運算卡。

他也發現,客戶對晶片彈性的需求在加速。傳統的ASIC通常從設計到量產都需要1年以上,意思是,如果發現做同一個工作,有更聰明的演算法,要替晶片「換腦袋」,最快也要1年,才有新的晶片出廠。但FPGA就像1隻極為擅長模仿的變色龍,只要幾分鐘,甚至幾秒鐘,就能重新定義電路,變成1顆功能完全不同的IC,甚至連數位訊號處理器(DSP)都能被取代。因此,即使FPGA較貴,但就長期成本來看,卻未必如此。

但是,過去要操縱FPGA的能力,同時牽涉軟硬體相關知識,極為複雜,這一次,維克多親赴北京,就是要向亞洲開發者宣布,賽靈思推出了新的開發工具,大幅降低使用FPGA的難度,突破這一關,賽靈思的影響力才能真正擴大。

台積電力挺 進軍主流運算平台

這一步過去輝達也曾走過,在面臨轉型壓力時,輝達也不斷投資軟體工具,經營開發者社群,才造就後來GPU的大爆發。今年底,賽靈思正式推出Vitis開發平台,不但免費供使用者下載,還公開花大錢設計出的原始碼。維克多希望透過這個平台重新定義賽靈思:不只是晶片設計公司,而是轉型成為軟體服務平台供應商。他表示,輝達過去透過高彈性的開發環境,讓GPU從遊戲專用架構轉變成通用運算平台,並且被普及應用在各種高速運算系統中。Vitis的推出也是著眼於此。(延伸閱讀:台積電大聯盟 激情派對還沒完

賽靈思想成為主流,就要靠這個平台。資料中心總經理Salil Raje分析,他們發現,不論在雲端、邊緣和在終端,異質運算的整合已經成為趨勢,但也讓設計變得更加複雜,他們此時推出Vitis開發平台,就是要讓FPGA高彈性的優勢得到彰顯,同時也要能成為真正可以普及化的運算架構。

維克多補充,賽靈思會提供英特爾、輝達軟體平台服務的方式,在資料中心、金融科技、自動駕駛、通訊技術等領域提供服務。最近,Space X推動的Starlink衛星通訊技術,核心就仰賴賽靈思的晶片。賽靈思是台積電大力支持的明星IC設計公司,賽靈思公司前總裁摩西.蓋弗瑞洛夫仍是台積電的獨立董事,兩家公司關係之深,由此可見。

現在,美國分析師還在擔心,賽靈思是否還會受到美中科技冷戰的進一步衝擊,但這家公司的成長腳步並未停歇,賽靈思能否用成長成績單再次吸引華爾街的目光,下一次法說會就可見分曉。

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