財富人生 > 財訊書房
HOT

藻類變身塑膠 打進UA、Skechers鞋業大廠

2019-12-23
作者: 茹絲.卡辛吉

▲(圖/Pixabay)

2017年8月,我看到英國公司Vivobarefoot推出了新的防水跑鞋,叫作Ultra III Bloom。根據廣告的說法,這種輕量柔軟鞋子的鞋面和鞋墊都是用藻類當作原料製成的。

不是做做樣子 塑膠聚合物原料逾半是藻類

我本來認為其中含有的藻類成分很少,應該只是宣傳手法而已,但最後我還是決定研究一下。Vivobarefoot讓我去找製作鞋子材料的Algix公司,所以我打電話給該公司的共同創辦人兼技術長萊恩.杭特。

我很驚訝地發現,藻類鞋子真的是以藻類為原料製造而成的。Vivobarefoot的鞋子中有一半的塑膠聚合物是由藻類製成。Algix位於美國密西西比州墨理迪恩工廠的大廳中,玻璃架上10幾個樣本蓋著人人熟悉的廠牌名稱:Keen、Clark、Under Armour、Skechers等。另外,玻璃櫃中還有兩雙完整的鞋子:Vivobarefoot的跑鞋,以及類似卡駱馳(Crocs)的便鞋。(延伸閱讀:寶特瓶、廢魚網變身高級機能材質 台廠穩賺「循環財」

2010年,麥克和萊恩成立了Algix公司,接下來的5年中,發展出讓藻類轉變成塑膠的方法,以及把這些塑膠轉變成有市場價值的產品。其中一種他們製造出來的塑膠稱為乙烯醋酸乙烯酯聚合物(EVA),這種聚合物的原料通常是石油和天然氣。EVA是許多消費性產品的原料,例如食物包裝、足球鞋釘和游泳浮力棒。在Algix製造的EVA中,由藻類蛋白質製成的塑膠可以取代一半來自化石燃料的碳氫化合物。最初麥克和萊恩認為他們可以生產環保EVA顆粒,賣給下游的製造商,就像是埃克森美孚公司那樣。不過,這些未來企業家很快就了解到,他們得製造非常多塑膠顆粒,而且利潤很薄,所以絕對不可能以此競爭得過那些主宰這行的大規模製造商。他們需要投入的是比較下游的事業,製造高價值(因此高獲利)的產品。

經過緊鑼密鼓的實驗,他們研發出3D列印用的塑膠線、生物分解的花盆、容器、包裝材料、保鮮膜,還有其他幾種有發展潛力的產品。花盆在技術上很成功,但是要比一般的花盆貴一點。雖然零買的消費者會因為環保的理由多花錢購買這種花盆,但是花盆主要的買家是園藝公司,他們並不會這麼做。保鮮膜和容器也有類似的困難。當消費者購買這些價格不高的物品時,許多人都是以價格為考量。Algix因此知道賣EVA顆粒並不能賺錢,但賣EVA泡沫或許可以,它是把充滿空氣的融化EVA射出成型製造而成的。40年來,跑鞋和其他運動鞋用EVA泡沫來製造鞋底,有的是將融化泡沫倒入模具裡面,有的則是攤開成一片然後切割成鞋底的形狀。(延伸閱讀:什麼都能印!當人類的血管也能被列印時...

不只是環保 商品應用讓國際大廠足感心

每年用含有EVA的鞋底製造出來的運動鞋有10億雙,這些EVA泡沫能讓鞋子充滿彈性,保護足部,減少地面對關節的衝擊,一方面也支撐足弓。另外,沖浪板、密封材料、頭盔、地板軟墊等其他幾10種物品中也都有EVA泡沫。

這種「藻華泡沫」是由等量的藻類EVA和化石燃料EVA混合製成的。藻華泡沫製作的鞋墊不只代替了原本完全用化石燃料EVA泡沫的鞋墊,它的性能也更好。藻類聚合物會連接石油聚合物,使產品更為堅韌,不容易斷裂,其中的空氣泡泡分布得也比只有化石EVA聚合物製成的泡沫更為均勻,所以藻華EVA彈性比較好。藻類成分還有其他兩個比較不容易看出的優點,其中一個是能改變泡沫表面的化學特性,因此覆蓋在上面的布料比較不會剝落。另一個優點是鞋子製造商會趁泡沫還熱的時候,在上面印出的商標比較銳利。

萊恩和創業夥伴曾擔心產品的顏色。Algix能製造各種色彩的泡沫,但藻類中的葉綠素會讓這些顏色比較暗沉。不過鞋子製造商對這種狀況不以為意:這樣的顏色特徵表示藻華泡沫更為自然,對於注重環保的跑者來說,反而是個賣點。

製造運動鞋對環境不友善。運動鞋的原料幾乎都來自化石燃料中的化合物,且絕大多數在亞洲製造,但當地工廠使用的電力又是來自燃煤發電。根據麻省理工學院的研究,製作1雙鞋子會排放30磅二氧化碳到大氣中,相當於讓1盞100瓦特的電燈亮一個星期的量。

Vivobarefoot藻類運動鞋的二氧化碳排放量沒有那麼多。製造商在鞋子內墊上面刻著「環保成效」:減少57加侖需要處理的廢水,以及相當於40個氣球的二氧化碳排放量。

藻的秘密

作者: 茹絲.卡辛吉(Ruth Kassinger)

譯者: 鄧子衿

出版社:臉譜  

出版日期:2019/12/05

TOP