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【專訪】商湯聯合創辦人徐冰的意外創業之路〉30歲幕後操盤手掌管千億AI帝國

2019-01-19
作者: 林苑卿

商湯科技聯合創辦人暨副總裁徐冰。(圖/黃郁修攝)

商湯科技變身為全球最貴AI獨角獸的重要推手,幕後主要操盤者正是商湯科技聯合創辦人暨副總裁徐冰。2018年底《財訊》採訪團隊走進商湯科技位於沙田香港科學園區的總部大樓,進入會議室專訪這位重量級融資和戰略投資操盤手。

當徐冰走進會議室,很難想像,眼前這位年屆30、談吐溫文儒雅的人,是主掌全球最有價值AI獨角獸,融資與戰略投資的風雲人物,讓商湯科技如今成為AI領域當紅的投資標的,屢屢創下AI領域融資最高紀錄。

宅在實驗室的博士生  變成長袖善舞的企業家

頂著香港中文大學信息工程學和數學理學學士的高學歷光環,徐冰目前還是香港中文大學信息工程工學博士候選人。然而,2014年,他在香港中文大學的實驗室研究團隊及該團隊指導教授湯曉鷗決定創辦商湯科技,命運之輪將他推向了一條意想不到的新道路。

2014年創立商湯科技之前,徐冰念博士班時,所在的實驗室團隊發布了Gaussianface和DeepID兩套演算法,達到人臉辨識效果首次超越人類的成就,在產業界初試啼聲,一鳴驚人。

當時,他只是單純的博士班學生,整日宅在香港大學的實驗室裡,面對著冷冰冰的電腦,鑽研著深度學習引擎的算法;如今,他的首要任務,卻變成每天要拜會眾多的投資人與企業,戮力透過融資與戰略投資,連接產業生態系統,創造一個人工智慧商業化的環境。「現在博士還沒有畢業,一定原因是創業這件事,還有就是(人工智慧)算法上已經沒有精力去做了。」徐冰莞爾笑道。 

徐冰告訴我們,他昨天才剛從美國回來,去舊金山見一些投資人與企業。在商湯科技成立短短4年多的時間,至今,徐冰接觸過的投資人已不下1000位。「投資人都是非常優秀的一批人,我的微信通訊錄大概已累積有幾千人。」徐冰透露,現在靜下心來進修的時間變少了,但是經常從這些傑出的投資人身上,也見識到、學習到很多的東西。

每天早上8點,徐冰就開始一連串拜會各種投資人,直到凌晨一、兩點才有時間與公司內部開電話會議,討論決策。「這幾年來到現在都沒休過假。」徐冰苦笑說。

雖然時常經手數億美元的融資案,但徐冰言談中也透露想要喘息的渴望,「每次完成一次募資,我都告訴自己終於可以好好休息一陣子了。但最後卻發現,工作只會變得更加忙碌,因為有更多決策要去做,要負責更多的人,最後只好完全打消這樣的念頭。」

入選科技創新英雄榜  發行全球首本AI高中教材

2017年,《麻省理工科技評論》評選為「最具創新精神的35位35歲以下年輕企業家」。這是《麻省理工科技評論》自1999年起,每年都會推出35歲以下創新35人的榜單,旨在評選出被認為最有才華、最具創新精神,以及最有可能改變世界的35位年輕技術創新者或企業家。這一年,徐冰獲獎時,才28歲。

徐冰獲獎理由是:打造自主原創深度學習平台,使AI人臉識別、無人駕駛等算法達到新高度,將其從學界帶向工業界,帶領公司實現超過10億美元創紀錄的融資,造就全球領先的AI平台公司,將中國原創技術輸出到世界。

能言善道、又相當了解深度學習技術的徐冰,經常是中國人工智慧論壇邀請的演講嘉賓。(圖/資料室)

但是在創業第一年時,徐冰也曾面臨到很多投資者不懂AI,選擇不投資這項領域,導致募不到錢,發不了工資的窘境。

徐冰回想當時,無奈笑道:「當時就是要趕緊四處去找錢啊!」那時,他整日奔走,四處向創投公司遊說商湯科技在深度學習引擎的價值,最後,包含創投公司StarVC在內的投資者終於成功被他說服,參與A輪融資,給了數千萬美元的救命錢;還有浦發矽谷銀行,也給了商湯科技一筆為數不小金額的無抵押貸款。

除了主導融資與戰略投資之外,徐冰對於人才培育有一套自己的主見與堅持。有鑑於AI人才稀缺性,徐冰加快腳步展開培養人才計畫,提議由商湯科技技術團隊撰寫,於2018年4月發行出全球第一本人工智能高中教材,目前正在翻譯成多國語言。

徐冰不諱言,因為人才稀缺,可能你有錢雇用1000位博士,但事實上可能等10年都找不到1000位博士,但企業不能因為人才稀缺性造成成長的瓶頸,於是商湯科技把擁有的充分資金與人才庫的優勢,拿來自己培養人才,「隨著招募更多人工智慧技術團隊成員,商湯科技未來就會有更多新的算法,去滿足更多新的需求,去解決新的問題。」

中國最大人臉辨識供應商  力拚世界500強AI企業

2018年7月20日,彭博社報導揭露,軟銀旗下科技投資基金—軟銀願景基金正在尋求向中國AI獨角獸商湯科技投資近10億美元。《財訊》向商湯科技求證此事,獲得回應是:「我們不對市場傳言做評論。」,若此投資案成立,這將會是商湯科技第D輪的融資案。

徐冰的目標是,要把商湯打造成中國首家進入世界500強的AI企業。他自豪地說,商湯科技現在已是中國最大的人臉辨識供應商,未來兩年內會變成亞洲最大的人臉辨識公司。接下來,商湯科技的深度學習引擎還會協助無人車、醫療等垂直行業解決更多的問題,努力向外界證明它不可取代的價值。

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