看不見的器官 ── 人體微生物傳奇
認識你的第三支免疫系統

濫用抗生素,正為人類帶來浩劫。無論是用藥或是從食物鏈而來的抗生素殘留,都造成我們體內微生物嚴重失衡,一場「現代瘟疫」正席捲而來。

2016/07/05 出處:財訊雙週刊 第 506 期 作者:馬丁.布雷瑟

想像一下你身上的重要器官。你的心臟、腦、肺臟和腎臟都是很複雜的器官,執行著必要的功能,來維繫你的生命。它們不分晝夜,時時都在抽動血液、輸送廢物、傳輸空氣及營養,並且傳送訊號,讓我們感覺這個世界,在其中移動。這些器官當中任何一個,只要因為生病或受傷而失去功能,我們就會死亡──就這麼簡單。

但是,如果我告訴你,還有一個重要「器官」在維繫你的生命,但你卻渾然不知,你會怎麼想呢?這個器官遍布你全身卻看不見,尤其遍布你體內,可是我們一直到近年,才開始注意到這個維繫你健康的重要角色。

出生後才開始滋養的器官

你身體的這一部分,最不尋常之處或許是它完全是外來物;不是根據你的基因藍圖,從你的細胞系統衍生而出。這個器官由數以兆計的小生命──微生物及其近親所構成。說這些微生物組合是重要器官,或許你會覺得太牽強,但在功能上,微生物系確實就是器官。

這個器官與心臟和大腦不一樣,不是從胚胎開始發展,而是從你出生的那一刻開始,在你一生當中的最初幾年,不斷從你身邊的人身上取得而持續發展出來的。不過,當我們說它是外來物時,請你千萬不要受到愚弄。因為你要是失去整個微生物系,其嚴重性幾等於失去肝臟或腎臟。

你還在母親子宮裡時,你身上是沒有細菌的。但是在出生的過程中及之後,數以兆計的微生物開始出現在你身上。在這個短短的過程中,微生物數量從零增長到幾兆。在你出生後的最初3年,微生物群落就按部就班演替到後來入住的群聚。

例如,你的腸道,從最頂端的口腔開始,最後來到結腸,並且在結腸遇到鋪天蓋地的細菌。你體內的細菌無疑大部分都住在這裡。那數量真是驚人。每一毫升結腸內容物所含的細菌數,超過全世界人口數。

你結腸中的微生物會分解纖維質,並且消化澱粉。你可以這樣認為,不論什麼東西,只要通過了小腸這一段,就沒有什麼用處了。但是你結腸中那些飢餓的細菌卻有很強的代謝能力。通過小腸的蘋果纖維會被它們消化後變成食物,主要是它們自己吃,但是部分產品,尤其是一些叫作短鏈脂肪酸的分子,卻會被釋出給我們人類食用,由結腸壁上的細胞開始先吃。結腸內細菌會給你──它們的客棧主人──滋養。

結腸中的寄宿菌萃取了你食物中多達15%的熱量來餵食你。我們身上所有的寄宿細胞都不只是閒客或散客。我們和它們彼此之間共同發展,互相幫助。為了讓你了解你體內微生物對你的新陳代謝有多重要,請你思考一點:你血流中存在的化學物質,差不多都是由你體內微生物的活動衍生而來。除此之外,細菌還會消化乳糖,製造胺基酸,分解草莓的纖維;要是你吃了壽司,細菌還要分解海藻纖維。

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