翁啟惠 一生懸命為研究
台灣叩關諾貝爾獎的下個希望

憑藉著對於研究的熱情,翁啟惠習慣與寂寞、孤獨共處,他視失敗為常態,在不斷的失敗中,執著醣分子研究領域超過30年,如今已成了台灣下一個諾貝爾獎的希望。

2014/07/31 出處:財訊雙週刊 第 456 期 作者:段詩潔

臉上堅毅的線條,搭上清瘦的身材,66歲的翁啟惠看起來比實際年齡年輕不少;不疾不徐的說話方式,給人鮮明的學者印象。

即使做了快8年的中央研究院院長,擁有崇高的國際聲譽,相較於前任院長李遠哲的聲名顯赫,社會大眾對於翁啟惠還是略顯陌生。不過,李遠哲是台灣首位諾貝爾獎得主,翁啟惠則可能是台灣下一個諾貝爾獎的希望。

如果只是做一個追隨者,安穩的走別人走過的路,翁啟惠不會有今天的成就。他投入醣分子研究領域超過30年,當初純粹出於好奇:自然界有三大分子研究:蛋白質、基因、醣分子,蛋白質與基因領域發展得如火如荼,醣分子卻是一片空白,為什麼沒人做這個?

找不到答案,持續投入,過程就是不斷失敗。這個領域一片空白,必須發展新的研究方法、新的工具才能繼續下去。翁啟惠的背景是化學,百年來沒人有辦法從化學跨入生物領域,去探討分子為什麼存在?翁啟惠卻做到了。

醣分子研究第一人

30年來不斷在找答案

就像所有探索未知的科學家一樣,寂寞、孤獨成為必然。翁啟惠無數次想過放棄,申請不到經費、沒有同行、審查的結果多是負面,甚至連評審都建議他放棄。當周圍的人都不看好甚至是指責時,還要不要繼續下去?翁啟惠坦言,這個決定是最困難的。

不過,科學本來就是探討未知,科學家的態度養成是很重要的。「失敗早就習慣了,我已經把它當作常態了。有興趣、有熱忱才是動力,只要腦筋持續興奮,就能忘掉身體疲憊。」翁啟惠談到實驗室裡的研究,眼神現出光彩。

找到自己的方向並不容易。「以前只知道念書,雖然也知道努力就會成功,但是少了興趣支撐,還是有失落感。」台大農化系畢業後,翁啟惠很徬徨,到中研院做了八年最低層的助理,後來在台大生化所拿碩士學位的時候,口試委員竟然是他的大學同學,當時那位同學已經是台大教授了!當他決定帶著太太和兩歲半的女兒出國到MIT(麻省理工學院)念學位時,已經31歲。

MIT指導教授George Whitesides是將翁啟惠潛力激發出來的關鍵人物。翁啟惠到學校報到時仍是暑假期間,教授丟給他一個擺在實驗室已有10年之久的題目,關於化學反應中如何應用酵素的問題。3個月後,翁啟惠不但解決了教授無法完成的問題;開學前,他就已發表了2篇論文。

MIT畢業後,翁啟惠先是在哈佛大學進行博士後研究,很快的被挖角到德州農工大學,成為創系以來最年輕的教授,之後加州聖地牙哥的Scripps研究中心創立化學所時,更因挖角翁啟惠而成為聖地牙哥年度大事。

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