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陳耀昌:如果人類活到142歲

當人人活到142歲或120歲,是福?是禍?幾歲該退休?又該如何調整家庭關係、社會制度?……

2015/04/03 出處:財訊雙週刊 第 473 期 作者:陳耀昌

142歲是今年2月23日出刊的《時代》雜誌上的魔術數字。該期封面是一位小嬰兒,說明是:「這位寶寶將可活到142歲」。

3月中又有新聞:「谷歌投資主管看好生技,認為人類未來會活到500歲」。這位先生,在杜克大學做過神經學研究,不是醫學外行。

我恍然大悟,2000年左右,當幹細胞研究剛剛起步時,人類的目標是「再生醫學」,把人體即將報廢的器官修補好,或換個新的,以延年益壽。15年過去了,幹細胞的臨床運用確實看到新曙光,雖然器官再生或製造也似乎指日可待,但人類已經不以「再生醫學」為滿足,而將目標放在近乎「長春不老」,甚至「萬壽無疆」了。

挑戰長壽極限 也許指日可待

我第一眼看到《時代》雜誌封面的「142歲」時,大感好奇,不知道何以算到那麼精細,立刻掏錢買1本來詳讀。

在8週前的《吸血鬼療法及回春藥丸》一文,我已提到,目前能減慢人類老化過程的唯二發現,一是rapamycin,二是減少攝取卡路里。聖安東尼奧的德州大學於是養了一批叫UT2598的老鼠,天天餵食rapamycin,果然發現這些老鼠的老化減緩,而且其心臟、肝臟、肌肉功能比同齡老鼠為佳,也活得比較久。

一般老鼠的平均壽命是2.3年,但UT2598老鼠有些到了3歲仍然活蹦亂跳。最長的可以活到4歲左右,這大概是老鼠的長壽金氏世界紀錄了。因此《時代》的算法是,如果現在的美國人可以活到82歲(老鼠的2.3歲),則老鼠的4歲,相當於人類的142歲。這種算法當然不很科學,但代表著人類未來有可能突破金氏世界紀錄的長壽極限。

在金氏世界紀錄中,世界最長壽人瑞是現居日本的1位先生,115歲。但媒體另有非正式紀錄的1位以色列女性,在一二年12月22日過世,若護照登記年分為真,則活了124歲。

其實,大部分的科學家都認為,以人體的細胞生理而言,120歲大約就是人壽的先天極限。因為人體細胞染色體終端有一telomere(端粒),細胞中DNA每複製一次,端粒就會減少一點點,而人活到120歲左右時,端粒就消耗殆盡,因此端粒簡直就是人類壽命的沙漏。也因此,科學家試圖減少端粒的消耗,來讓人們延年益壽。這方面的進展有待觀察。

此外,科學家也發現人體內有一個Klotho基因,分泌Klotho荷爾蒙。在老鼠的實驗,增加Klotho是會讓老鼠壽命延長三○%左右。研究者發現,大約有20%的人,其Klotho之分泌較一般人為高,而他們通常也比一般人多活上3、4年左右。換言之,Klotho是抗老化基因。Klotho之名來自希臘神話,紡織女神Klotho負責管理凡人的壽命。每個人的壽命是一具不停捲動的紡織布機,當線用完時,生命就告終。

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