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挖東牆補西牆政府最強 美國政府為保 70 萬選票砍人預算補虧空

公路基金的公路經費(Highway Trust Fund)預計會於八月底耗盡。如情況真的發生,聯邦政府將迫使扣減各州的交通項目經費。一但基金耗盡,聯邦政府徵收進來的所有收入將不足夠抵銷聯邦交通項目的全部支出......

2014/08/15 出處:財訊趨勢特刊 第 0 期 作者:Techorange科技報橘

 

《BO》導讀:每每選舉一到,真的就是考驗政治人物智慧的時刻了!因為你所有的政見、政府單位的財政狀況、政策調配等等都會再一次被審視。

不只台灣政治人物為了年底選舉,現在就開始「鋪橋造路」,還沒實施的政見迅速做、有瑕疵的政績趕快來抹平;這情況在美國也是一樣!今年 11 月是美國將舉行期中大選,屆時將會進行國會改組,是檢視總統政績的重要期中考試。

為此,美國國會最近很是煩惱,因為左右全美國交通建設、影響 70 萬份工作機會(這應該有一座科學園區了吧?)的「公路交通基金」面臨了月底花光的危機。沒有了這筆錢,各州的建設計劃都要大砍,連帶影響美國好不容易「改善」的就業率。

怎麼做?各方意見如雪花般飄來,但看來現在國會整體是認為先籌個錢撐過 11 月大選再說吧!理由?讓國會議員有時間訂定出更完善的長遠計畫。

這個月,美國將面臨一項交通運輸危機。

公路基金的公路經費(Highway Trust Fund)預計會於八月底耗盡。如情況真的發生,聯邦政府將迫使扣減各州的交通項目經費。一但基金耗盡,聯邦政府徵收進來的所有收入將不足夠抵銷聯邦交通項目的全部支出。

因此,很多地區很有可能終止或延遲已計劃的跨國家道路和公路工程,例如:一個專為公共交通而設的獨立基金已安排在十月停止。據估計,在美國有大約價值 470 億美金的項目存在被迫停止的風險。歐巴馬曾警告這些削減可能導致 70 萬份工作陷入消失危機。

國會可以透過補充公路信託基金,避免削減項目。但現時存在很多關於怎樣實行的異議。傳統上,從聯邦燃料稅所得的收入是足以支付聯邦交通運輸的支出。但燃料稅收益近來越來越少,再加上很多官員都不願意加稅作為補償。因此國會正在討論用更迂迴的方法去籌集經費 —— 從縮減星期六郵遞到干預企業稅收。

以下是一個解決公路基金問題的普遍方法,以及部分提議的方法:

  • 等等,先說說為什麼公路信託基金有問題?

聯邦燃料稅不再足夠支付聯邦政府在交通計劃上的花費,而國會也一直無法就填補空隙這塊提出共識。

傳統上,美國的運輸交通項目一直由聯邦政府、州政府和地方政府共同支付。聯邦政府目前提供了總預算的 27%,或可以說差不多每年 550 億美金的預算給交通項目。

國會每隔幾年便透過交通法案通過這筆費用,而大部分經費都用作抵消美國和地區在特定項目的花費(大約 80% 用於道路,剩下的則用於交通運輸)。  這筆來自聯邦政府的份額均源自於公路信託基金。

但公路信託基金正面臨著現金危機。根據歷史紀錄,信託基金由聯邦燃料稅所支付,稅收在 1993 年升至每加侖 18.4 分錢。問題是,通漲蠶食燃料稅的價值。再者,美國人正減少駕駛,以及購買更省油的汽車

結果,燃料稅稅收入於上個十年下跌:

 

同時,聯邦政府公路花費正在增加 —— 國會亦無跡象顯示會減少費用。

總括以上,聯邦政府燃料稅現在抵償只有 2/3 的聯邦政府燃料花費。且由於很多官員不願意增加燃料稅,更是需要保持基金的來源。

在 2012 年,國會從其他基金和退休基金中轉移部分金錢到公路信託基金,但也僅夠它維持兩年。而現在公路信託基金已接近耗盡,預估將會在八月底時一毛不剩。

  • 如果公路信託基金的經費花完,會發生什麼事?

聯邦政府將自動減少交通費用,而各州亦會擱置某些計劃已久的交通項目。

交通部門預計公路信託基金於道路、橋和高速公路的所佔支出將於八月底耗盡。另一個為公共交通而設的獨立基金「運輸交通帳戶(Mass Transit Account)」則是將會在十月時耗盡。

一旦這些基金全耗盡,聯邦政府只可以使用燃料稅收入(而這將不足以維持現在的支出程度)。這意味著在 2015 財政年度將削減大約 190 億美金,而在往後的年度裡將削減更多。

在最近的信件,交通部秘書 Anthony Foxx 警告公路費用削減最快會在八月一日開始。Foxx 警告:因為我們正接近無力償還的地步,局方將被迫限制支付金額,以管理現金下降的幅度。各州的裁減將會根據公式而被分配。

 

假如聯邦基金都消耗掉,美國預期會減少部分交通計劃。美國交通組織(Transportation for America)一直紀錄著某些存在危機的大型項目。以下是部分例子:

● 愛達荷州(Idaho)曾計劃在博伊斯(Boise)重建一座橋梁,因為原本的橋獲得了美國橋樑結構最低評級,急需改善。但如果公路信託基金耗盡,這有可能令這項計畫中 1120 萬美金預算中的 1040 萬美金陷入風險。
● 田納西州(Tennessee)已因為聯邦儲備的不確定性而停止新項目。假如聯邦儲備真的用盡,州政府將集中現有的鋪路和橋樑的維修而非新項目。
● 阿肯色州(Arkansas)因為聯邦基金不穩,已擱置了 10 個原定於今夏進行的橋樑重建、道路維修和擴建高速公路的項目。

剛剛我們說過,在 2015 財政年度聯邦儲備中交通預算將損失約略 190 億美金,同時還會危及若干項目並涉及大約 470 億美金的建設計畫(後者是因為聯邦儲備經常被用於補充各州和地區的基金)。

下圖顯示,在交通方面哪個州最倚賴聯邦的資助︰

 

  • 那麼,國會怎樣處理這場「交通危機」?

國會可以選擇多投放經費到公路信託基金上,抑或是有次序地決定將來幾年要如何在高速公路方面扣減費用。有幾個不同的解決方案分別由不同的政治家提出。而在這些選擇中,有很大的機會國會將青睞第四個選擇,一個很草率、短期的儲備修正方案:

○ 提高燃料稅

這方法挺直接的。現在每加侖 18.4 分錢的聯邦燃料稅,自 1993 年起便沒有增加,亦沒有與通漲掛鈎。因此填補基金短缺的一個方法是簡單的去提高燃料稅。

去年,國會預算辦公室估計,同時各自提高每加侖 10% 石油汽稅和燃料稅 — 加上將稅項與通漲掛鈎 — 會消除所有現時的儲備短缺。

但很少官員對此表示有興趣;不過燃料稅與通漲掛鈎的好處,是隨時間過去也不會減少。這舉動會為基建籌得大約 1640 億美金的增額,雖然議員會利用於某處相對地大的稅收減少去抵消其增加。

但問題是什麼?那就是:提高燃料稅在官員間普遍不受歡迎。甚至歐巴馬政府都已表示不支持提高燃料稅。

○ 扣減交通支出

這是另一個可想像的選擇。除了單純消耗金錢,國會可有條理地扣減聯邦於道路、橋和運輸方面的支出。

但問題是什麼?事實上,房產相關官員曾試過於 2012 年顯著地減少交通支出,可是最後被州政府官員、民主黨員,甚至少數房產官員批評而撤回行動。

○ 歐巴馬管治計劃

歐巴馬政府已推出一份計劃書,他們計劃在未來四年花費 3020 億美金於基建上;基金短缺的問題會透過提高企業收入稅所得的 1500 億美金去抵償。

這個計劃書也會令交通系統有其他改變,例如令美國政府透過增設跨地區高速公路的路費去產生額外收益。(這筆金錢不會落入公路信託基金,它會被獨立保存。)這個計劃書也會分配更多經費到運輸交通。

而問題是什麼?這個計劃書沒什麼機會可以通過國會。美國共和黨根本不會同意為了提高交通經費而提高企業稅。

○ 短期修補方案

這是最有可能的方法:國會將會達成共識,透過不同的短暫籌款噱頭,修補公路信託基金的缺口,並讓它至少維持到十一月中以後(今年 11 月美國會進行期中選舉,改選國會。)

還有更多選擇。某些美國共和黨曾提及過從美國郵遞服務的星期六派遞調減開支,可以為公路信託基金籌集 107 億美金,同時維持基金至 2015 年五月。理論上,這將給予國會更多時間計劃長遠解決方案。

無論什麼方法,國會預算局(Congressional Budget Office)估計,國會將需要籌集大約 81 億美金去避免從現在到年底的交通經費危機。

(資料來源︰Vox;圖片來源︰David Holt London,CC Licensed)

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